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Teorías del pavimento del desierto

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Cuando decides visitar el desierto, generalmente tienes que salir del pavimento, a un camino de tierra. Tarde o temprano llegas al brillo y al espacio por el que viniste. Y si aparta la vista de los puntos de referencia distantes a su alrededor, puede ver otro tipo de pavimento a sus pies, llamado pavimento del desierto.

Una calle de piedras barnizadas

No se parece en nada a la arena a la deriva que la gente suele imaginar cuando piensa en el desierto. El pavimento desértico es una superficie pedregosa sin arena o vegetación que cubre gran parte de las tierras secas del mundo. No es fotogénico, como las formas retorcidas de los hoodoos o las misteriosas formas de las dunas, pero ver su presencia en una amplia vista del desierto, oscura con la edad, da una idea del delicado equilibrio de las fuerzas lentas y suaves que crean el pavimento del desierto. Es una señal de que la tierra no ha sido perturbada, quizás por miles y cientos de miles de años.

Lo que oscurece el pavimento del desierto es el barniz rocoso, un revestimiento peculiar construido durante muchas décadas por las partículas de arcilla arrastradas por el viento y las bacterias resistentes que viven en ellas. Se ha encontrado barniz en las latas de combustible que quedaron en el Sahara durante la Segunda Guerra Mundial, por lo que sabemos que puede formarse bastante rápido, geológicamente hablando.

Lo que crea el pavimento del desierto

Lo que hace pedregoso el pavimento del desierto no siempre es tan claro. Hay tres explicaciones tradicionales para traer piedras a la superficie, más una mucho más nueva que dice que las piedras comenzaron en la superficie.

La primera teoría es que el pavimento es un depósito de retraso, hecho de rocas que quedaron después de que el viento soplara todo el material de grano fino. (La erosión arrastrada por el viento se llama deflación.) Esto es claramente así en muchos lugares, pero en muchos otros lugares, una delgada corteza creada por minerales u organismos del suelo une la superficie. Eso evitaría la deflación.

La segunda explicación se basa en el movimiento del agua, durante las lluvias ocasionales, para eliminar el material fino. Una vez que las gotas de lluvia sueltan el material más fino, una fina capa de agua de lluvia, o flujo de lámina, lo barre eficientemente. Tanto el viento como el agua podrían funcionar en la misma superficie en diferentes momentos.

La tercera teoría es que los procesos en el suelo mueven piedras a la cima. Se ha demostrado que los ciclos repetidos de humectación y secado hacen eso. Otros dos procesos del suelo implican la formación de cristales de hielo en el suelo (levantamiento de escarcha) y cristales de sal (levantamiento de sal) en lugares con la temperatura o la química correctas.

En la mayoría de los desiertos, estos tres mecanismos (deflación, flujo de hojas y elevación) pueden trabajar juntos en varias combinaciones para explicar los pavimentos del desierto. Pero donde hay excepciones, tenemos un nuevo y cuarto mecanismo.

La teoría del "nacido en la superficie"

La teoría más reciente de la formación de pavimento proviene de estudios cuidadosos de lugares como Cima Dome, en el desierto de Mojave de California, por Stephen Wells y sus compañeros de trabajo. Cima Dome es un lugar donde los flujos de lava de la edad reciente, geológicamente hablando, están cubiertos en parte por capas de suelo más jóvenes que tienen un pavimento desértico encima, hecho de escombros de la misma lava. El suelo se ha construido, no ha volado, y aún tiene piedras en la parte superior. De hecho, no hay piedras. en el suelo, ni siquiera la grava.

Hay formas de saber cuántos años la piedra ha estado expuesta en el suelo. Wells usó un método basado en el cosmogénico helio-3, que se forma por bombardeo de rayos cósmicos en la superficie del suelo. El helio-3 se retiene dentro de los granos de olivina y piroxeno en los flujos de lava, acumulándose con el tiempo de exposición. Las fechas de helio-3 muestran que las piedras de lava en el pavimento del desierto en Cima Dome han estado en la superficie la misma cantidad de tiempo que la lava sólida fluye justo al lado de ellas. Es inevitable que en algunos lugares, como lo expresó en un artículo de julio de 1995 en Geología, "los pavimentos de piedra nacen en la superficie". Mientras que las piedras permanecen en la superficie debido al levantamiento, la deposición de polvo arrastrado por el viento debe acumular el suelo debajo de ese pavimento.

Para el geólogo, este descubrimiento significa que algunos pavimentos del desierto conservan una larga historia de deposición de polvo debajo de ellos. El polvo es un registro del clima antiguo, al igual que en el fondo del mar profundo y en los casquetes polares del mundo. A esos volúmenes bien leídos de la historia de la Tierra, podemos agregar un nuevo libro geológico cuyas páginas son polvo del desierto.


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