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150 millones de años de evolución de aves

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Uno pensaría que sería fácil contar la historia de la evolución de las aves; después de todo, fueron las sorprendentes adaptaciones de los pinzones en las Islas Galápagos lo que, en el siglo XIX, llevó a Charles Darwin a formular la teoría de la evolución. Sin embargo, el hecho es que las lagunas en el registro geológico, las diferentes interpretaciones de los restos fósiles y la definición exacta de la palabra "pájaro" han impedido que los expertos lleguen a un consenso sobre la ascendencia lejana de nuestros amigos emplumados. Aún así, la mayoría de los paleontólogos están de acuerdo en los contornos generales de la historia, que es la siguiente.

Los pájaros de la era mesozoica

Aunque su reputación como el "primer pájaro" ha sido exagerada, hay buenas razones para considerar a Archaeopteryx como el primer animal en habitar un lugar más en el ave que en el extremo del dinosaurio del espectro evolutivo. Que data del período Jurásico tardío, hace unos 150 millones de años, Archaeopteryx lucía características aviarias como plumas, alas y un pico prominente, aunque también tenía algunos rasgos claramente reptilianos (incluida una cola larga y huesuda, un esternón plano y tres garras que sobresalen de cada ala). Ni siquiera es seguro que Archaeopteryx pueda volar durante largos períodos de tiempo, aunque fácilmente habría volado de árbol en árbol. (Recientemente, los investigadores anunciaron el descubrimiento de otro "aviliano basal", Aurornis, que precedió a Archaeopteryx en 10 millones de años; sin embargo, no está claro si este era más un verdadero "pájaro" que Archaeopteryx).

¿De dónde evolucionó el Archaeopteryx? Aquí es donde las cosas se vuelven un poco ambiguas. Si bien es razonable suponer que Archaeopteryx deriva de dinosaurios pequeños y bípedos (Compsognathus a menudo se cita como un candidato probable, y luego están todos esos otros "avilianos basales" del período Jurásico tardío), eso no necesariamente significa que yace en la raíz de toda la familia moderna de aves. El hecho es que la evolución tiende a repetirse, y lo que definimos como "pájaros" puede haber evolucionado varias veces durante la Era Mesozoica; por ejemplo, es posible que dos pájaros famosos del período Cretácico, Ichthyornis y Confuciusornis, así como el pequeños Iberomesornis con forma de pinzón, evolucionaron independientemente de los antepasados ​​de rapaces o dinosaurios.

Pero espera, las cosas se vuelven aún más confusas. Debido a las lagunas en el registro fósil, no solo las aves pudieron evolucionar varias veces durante los períodos Jurásico y Cretácico, sino que también pudieron "evolucionar", es decir, quedar en segundo plano como las avestruces modernas, que sabemos que descienden de volar antepasados Algunos paleontólogos creen que ciertas aves del Cretácico tardío, como Hesperornis y Gargantuavis, pueden haber estado en fuga secundaria. Y aquí hay una idea aún más vertiginosa: ¿qué pasaría si las pequeñas rapaces emplumadas y los dinosaurios de la edad de los dinosaurios descendieran de las aves y no al revés? ¡Pueden suceder muchas cosas en el espacio de decenas de millones de años! (Por ejemplo, las aves modernas tienen metabolismos de sangre caliente; es muy probable que los dinosaurios pequeños y emplumados también sean de sangre caliente).

Thunder Birds, Terror Birds y el Demon Duck of Doom

Unos millones de años antes de que los dinosaurios se extinguieran, prácticamente habían desaparecido de América del Sur (lo cual es un poco irónico, considerando que es allí donde probablemente evolucionaron los primeros dinosaurios, en el período Triásico tardío). Los nichos evolutivos que una vez habían sido ocupados por aves rapaces y tiranosaurios se llenaron rápidamente con aves carnívoras grandes, no voladoras, que se alimentaban de mamíferos y reptiles más pequeños (sin mencionar otras aves). Estas "aves del terror", como se las llama, fueron tipificadas por géneros como Phorusrhacos y Andalgalornis y Kelenken, y prosperaron hasta hace unos pocos millones de años (cuando se abrió un puente terrestre entre América del Norte y del Sur y los depredadores mamíferos diezmados la población de aves gigantes). Un género del ave del terror, Titanis, logró prosperar en los confines más australes de América del Norte; si suena familiar, es porque es la estrella de la novela de terror El rebaño.)

América del Sur no fue el único continente en engendrar una raza de aves depredadoras gigantes. Lo mismo sucedió unos 30 millones de años más tarde en una Australia aislada de manera similar, como lo demuestra Dromornis (en griego, "pájaro corriendo", aunque no parece haber sido particularmente rápido), algunos de los cuales alcanzaron alturas de 10 pies y pesos de 600 o 700 libras. Puede suponerse que Dromornis era un pariente lejano pero directo del moderno avestruz australiano, pero parece haber estado más relacionado con patos y gansos.

Dromornis parece haberse extinguido hace millones de años, pero otras "aves de trueno" más pequeñas como Genyornis perduraron hasta los primeros tiempos históricos hasta que los colonos humanos aborígenes los cazaron hasta la muerte. El más notorio de estos pájaros no voladores puede ser Bullockornis, no porque fuera particularmente más grande o más mortal que Dromornis, sino porque se le ha dado un apodo particularmente adecuado: el Demon Duck of Doom.

Completando la lista de aves depredadoras gigantes está Aepyornis, que (no lo sabrías) dominaba otro ecosistema aislado, la isla de Madagascar en el Océano Índico. También conocido como el pájaro elefante, Aepyornis puede haber sido el ave más grande de todos los tiempos, con un peso de casi media tonelada. A pesar de la leyenda de que un Aepyornis adulto podría arrastrar a un bebé elefante, el hecho es que esta imponente ave probablemente era vegetariana. Un recién llegado relativamente tarde en la escena de las aves gigantes, Aepyornis evolucionó durante la época del Pleistoceno y duró hasta tiempos históricos, ¡hasta que los colonos humanos descubrieron que un solo Aepyornis muerto podía alimentar a una familia de 12 durante semanas!

Víctimas de la civilización

Aunque las aves gigantes como Genyornis y Aepyornis fueron realizadas por los primeros humanos, la mayor parte de la atención a este respecto se centra en tres aves famosas: los moas de Nueva Zelanda, el Dodo Bird de Mauricio (una pequeña isla remota en el Océano Índico), y la paloma mensajera norteamericana.

Los moas de Nueva Zelanda formaron una rica comunidad ecológica por sí solos: entre ellos estaban el Moa gigante (Dinornis), el ave más alta de la historia a una altura de 12 pies, el Moa oriental (Emeus) más pequeño y una variedad de otros géneros con nombres pintorescos como el Moa de patas gruesas (Pachyornis) y el Moa de patas gruesas (Euryapteryx). A diferencia de otras aves no voladoras, que al menos conservaban muñones rudimentarios, los moas carecían por completo de alas, y parecen haber sido devotos vegetarianos. Puedes descubrir el resto por ti mismo: estas gentiles aves no estaban preparadas para los colonos humanos y no sabían lo suficiente como para escapar cuando se las amenazaba, el resultado fue que los últimos moas se extinguieron hace unos 500 años. (Un destino similar le sucedió a un ave similar, pero más pequeña, no voladora, el Gran Auk de Nueva Zelanda).

El Dodo Bird (nombre del género Raphus) no era tan grande como el moa típico, pero desarrolló adaptaciones similares a su hábitat isleño aislado. Esta ave pequeña, regordeta, no voladora, que se alimenta de plantas, llevó una existencia prácticamente sin preocupaciones durante cientos de miles de años hasta que los comerciantes portugueses descubrieron Mauricio en el siglo XV. Los Dodos que no fueron fácilmente atrapados por los cazadores de trabucos fueron destrozados por (o sucumbieron a las enfermedades transmitidas por) los perros y cerdos de los comerciantes, convirtiéndolos en las aves de cartel para la extinción hasta nuestros días.

Al leer lo anterior, puede tener la impresión errónea de que solo los pájaros gordos y no voladores pueden ser cazados hasta la extinción por los humanos. Nada podría estar más lejos de la verdad, un caso en este sentido es la paloma mensajera (nombre del género Ectopistes, por "vagabundo"). Esta ave voladora solía atravesar el continente de América del Norte en bandadas de miles de millones de individuos, literalmente, hasta la caza excesiva (por comida , deporte y control de plagas) lo extinguieron. La última paloma mensajera conocida murió en 1914 en el zoológico de Cincinnati, a pesar de los intentos tardíos de preservación.


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