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Importancia histórica de la desmotadora de algodón

Importancia histórica de la desmotadora de algodón


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La desmotadora de algodón, patentada por el inventor nacido en Estados Unidos Eli Whitney en 1794, revolucionó la industria del algodón al acelerar en gran medida el tedioso proceso de eliminar semillas y cáscaras de la fibra de algodón. Al igual que las máquinas masivas de hoy en día, la desmotadora de algodón de Whitney utilizaba ganchos para dibujar algodón sin procesar a través de una pantalla de malla pequeña que separaba la fibra de las semillas y las cáscaras. Como uno de los muchos inventos creados durante la Revolución Industrial Americana, la desmotadora de algodón tuvo un enorme impacto en la industria del algodón y la economía estadounidense, especialmente en el Sur.

Desafortunadamente, también cambió la cara de la trata de esclavos, para peor.

Cómo aprendió Eli Whitney sobre el algodón

Nacido el 8 de diciembre de 1765 en Westborough, Massachusetts, Eli Whitney fue criado por un padre agricultor, un mecánico talentoso e inventor. Después de graduarse de Yale College en 1792, Eli se mudó a Georgia, luego de aceptar una invitación para vivir en la plantación de Catherine Greene, la viuda de un general de la Guerra Revolucionaria Americana. En su plantación llamada Mulberry Grove, cerca de Savannah, Whitney se enteró de las dificultades que enfrentaban los cultivadores de algodón para ganarse la vida.

Si bien era más fácil de cultivar y almacenar que los cultivos alimentarios, las semillas de algodón eran difíciles de separar de la fibra blanda. Obligados a hacer el trabajo a mano, cada trabajador podía recoger las semillas de no más de aproximadamente una libra de algodón por día.

Poco después de conocer el proceso y el problema, Whitney había construido su primera desmotadora de algodón. Las primeras versiones de su ginebra, aunque pequeñas y con manivela, se reproducían fácilmente y podían eliminar las semillas de 50 libras de algodón en un solo día.

Importancia histórica de la desmotadora de algodón

La desmotadora de algodón hizo explotar la industria algodonera del sur. Antes de su invención, la separación de las fibras de algodón de sus semillas era una empresa no rentable y que requería mucho trabajo. Después de que Eli Whitney presentó su desmotadora de algodón, el procesamiento del algodón se volvió mucho más fácil, lo que resultó en una mayor disponibilidad y una tela más barata. Sin embargo, la invención también tuvo el subproducto de aumentar el número de esclavos necesarios para recoger el algodón y fortalecer los argumentos para continuar la esclavitud. El algodón como cultivo comercial se volvió tan importante que fue conocido como King Cotton y afectó la política hasta la Guerra Civil.

Una industria en auge

La desmotadora de algodón de Eli Whitney revolucionó un paso esencial del procesamiento del algodón. El aumento resultante en la producción de algodón coincidió con otros inventos de la Revolución Industrial, a saber, el barco de vapor, que aumentó en gran medida la tasa de envío de algodón, así como la maquinaria que hilaba y tejía algodón de manera mucho más eficiente de lo que se había hecho en el pasado. Estos y otros avances, sin mencionar los mayores beneficios generados por las mayores tasas de producción, llevaron a la industria del algodón a una trayectoria astronómica. A mediados del siglo XIX, Estados Unidos producía más del 75 por ciento del algodón del mundo, y el 60 por ciento de las exportaciones totales de la nación provenían del sur. La mayoría de esas exportaciones fueron de algodón. Gran parte de la cantidad repentinamente aumentada de algodón listo para tejer del Sur se exportó al Norte, gran parte destinada a alimentar las fábricas textiles de Nueva Inglaterra.

La desmotadora de algodón y la esclavitud

Cuando murió en 1825, Whitney nunca se había dado cuenta de que el invento por el que hoy se le conoce mejor había contribuido al crecimiento de la esclavitud y, hasta cierto punto, a la Guerra Civil.

Si bien su desmotadora de algodón había reducido la cantidad de trabajadores necesarios para eliminar las semillas de la fibra, en realidad aumentó la cantidad de esclavos que los propietarios de las plantaciones necesitaban para plantar, cultivar y cosechar el algodón. Gracias en gran medida a la desmotadora de algodón, el cultivo de algodón se volvió tan rentable que los propietarios de plantaciones necesitaban constantemente más tierra y mano de obra esclava para satisfacer la creciente demanda de fibra.

De 1790 a 1860, el número de estados de EE. UU. Donde se practicaba la esclavitud aumentó de seis a 15. Desde 1790, hasta que el Congreso prohibió la importación de esclavos de África en 1808, los estados esclavistas importaron más de 80,000 africanos. Para 1860, un año antes del estallido de la Guerra Civil, aproximadamente uno de cada tres residentes de los estados del sur era esclavo.

La otra invención de Whitney: producción en masa

Aunque las disputas sobre la ley de patentes evitaron que Whitney se beneficiara significativamente de su desmotadora de algodón, en 1789 se le otorgó un gobierno de los EE. UU. Para producir 10,000 mosquetes en dos años, una cantidad de rifles nunca antes construidos en un período de tiempo tan corto. En ese momento, las armas fueron construidas una por una por artesanos expertos, lo que resultó en armas cada una hecha de partes únicas y difíciles, si no imposibles de reparar. Sin embargo, Whitney desarrolló un proceso de fabricación utilizando piezas estandarizadas idénticas e intercambiables que aceleraron la producción y la reparación simplificada.

Si bien Whitney tardó unos 10 años, en lugar de dos para cumplir con su contrato, sus métodos de usar piezas estandarizadas que podrían ser ensambladas y reparadas por trabajadores relativamente no calificados resultaron en su reconocimiento de ser pionero en el desarrollo del sistema industrial de producción en masa de Estados Unidos.

-Actualizado por Robert Longley


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